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世界初、8K内視鏡を実用化...医工連携で日の丸ベンチャー〔読売新聞〕

 2017年12月07日 13:30
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 医師や工学の専門家らで設立したベンチャー企業が、スーパーハイビジョンの8K内視鏡を、世界で初めて実用化することに成功した。超高精細な画像を通じて、診断や手術の精度を高め、医療現場に変革を起こそうとしている。日本発の最新医療機器は、次世代テレビを開発する家電業界からも熱い視線を浴びている。

肉眼超える"ミクロの決死圏"

 「8Kで腹腔(ふくくう)鏡手術をやると、直接、臓器の中に入っているような没入感があり、『ミクロの決死圏』(1960年代の米SF映画)みたいだ。近未来の手術になるのは間違いない」

 胆のう摘出などで8K内視鏡を使った杏林大学の森俊幸教授は、手術室に映し出される患部の画像を拡大してもピントがずれないことに驚いたという。

 冠動脈バイパス手術をした順天堂大学の天野篤教授も、血管をつなぐ微細な縫合糸がはっきり見えることを、「今までにない経験だ」と評価する。

 8KのKは「千」を表す「キロ」。画面の横に並ぶ画素数が約8000、縦横の合計が3300万画素で、現在のハイビジョン(2K)画像の16倍になる。

 視力で表せば4.27に相当し、健常な細胞や神経を傷つけずにがんを切除するなど、より正確な手術が可能になる。がんなど患部の8K画像を蓄積し、人工知能(AI)に学習させる構想も進んでいる。

医療機器「輸入大国」の返上目指す

 8Kに着目したのは、2008年当時、国立成育医療センター(東京都、現国立成育医療研究センター)の医師だった千葉敏雄さん(67)=写真左=。小児外科、胎児医療が専門の千葉さんは、母子に負担をかけない診療方法を模索していた。近くのNHK放送技術研究所を訪ね、所長だった谷岡健吉さん(69)=写真右=に相談したところ、8Kを活用した医療機器の開発を目指すことで意気投合した。

 千葉さんと谷岡さんらは13年8月、共同研究組織を旗揚げし、16年2月にベンチャー企業「カイロス株式会社」を都内に設立した。「カイロス」は、ギリシャ語で「チャンス」を意味する。

 8K内視鏡の試作品は当初、重量が2.2キロあり、片手で持つには重かったが、改良を重ね、450グラムにまで軽量化した。16年7月には、首相官邸で安倍首相に説明する機会を得た。

「大きな魅力」と安倍首相

 「これは軽いですねえ」と笑顔を見せた首相は、「肉眼で見るよりも細部を確認できる。先端技術を支援し、国際的に売り込む(上で)大きな魅力だ」と期待を寄せた。

 日本は医療機器の輸入大国だ。政府はこの貿易赤字の解消と先端技術の後押しに力を入れており、カイロスは国立研究開発法人「日本医療研究開発機構」から開発費の支援も受けている。

 カイロスは17年秋、医療機関向けに8K内視鏡の販売を始めた。価格は、モニターなどを含むシステム全体で約6000万円。当面の売上目標は年間300台で、海外にも販路を広げる方針だ。

鴻海、シャープとも提携

 一方、各電機メーカーは、医療分野への高画質テレビの売り込みを加速させている。ソニーとオリンパスは、4Kの内視鏡を開発、販売している。

 これに対し、8Kを主力製品に据えるのはシャープだ。親会社・鴻海(ホンハイ)精密工業(台湾)の郭台銘(英語名テリー・ゴウ)会長は、「8K画像はスポーツや娯楽関連で有用と考えていたが、実は医療でこそ最も生きるテクノロジーだ」と話し、カイロスとの提携を即断即決したという。

 「8Kは今の人間が見られる究極の画像」という千葉さん。「手術例や病気の症例のデータベース化、遠隔診療などにも応用でき、多様な可能性がある。それぞれの専門家とどんどん話を広げていきたい」と話している。

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(2017年12月7日 読売新聞)

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